Print

Columbia University, New York

af Anna Kirstine Schirrer, DAF 2015-16

Danmark-Amerika Fondets generøse legat har muliggjort en rigtig god opstart af et nyt hjem i USA, en støtte der ikke blot er af materiel værdi, men også et anerkendende klap på skulderen for mit arbejde i akademien, som jeg er taknemlig for at have modtaget.

Den ideelle videreuddannelse for mig var ikke et kortere udvekslingsophold eller en amerikansk master. Jeg ville læse en Ph.d. som overbygning på min eksisterende kandidatgrad i antropologi fra Københavns Universitet. Min rejserapport afspejler derfor også min erfaring fra ansøgningsprocessen op til en Ph.d., samt livet som Ph.d. studerende ved Columbia University.

Langt de fleste ansøgningsfrister falder i perioden imellem den 1. december og 1. januar. Hvis man som international studerende har, som jeg havde det, et sparsomt kendskab til det amerikanske ’higher-education’ system, er det en god idé at påbegynde forberedelsen til sin ansøgning et til to år inden ansøgningsfristen. Man skal også medberegne et administrationsgebyr for hver ansøgning man vil sende på omkring $80-$100, samt større gebyrer for hhv. TOEFL- og GRE-testen. Begge tests, men særligt sidstnævnte er tidskrævende hvis man vil arbejde på en høj score som overordnet er nødvendig for at blive optaget på en Ivy League institution. Hundredevis af ansøgninger konkurrerer om en håndfuld fellowship der årligt gives på antropologi på Columbia University.

Forskellige institutter på forskellige universiteter har vidt rangerende visioner for deres særlige bidrag til den fagdisciplin, de repræsenterer. Det er derfor vigtigt, at man har sat sig ind i instituttets faglige identitet, at man har en klar idé om, hvordan et institut er meningsgivende for ansøger at søge om optagelse til, og hvordan man som ansøger mener, ens akademiske profil er gavnlig for instituttet. Det er min erfaring, at det er afgørende, at der er et fakultetsmedlem, en professor på det institut man søger, som kender til ens projekt, og som måtte have interesse i at arbejde med en. Derfor skal der etableres personlig kontakt, og gerne aflægges et besøg eller to på professor gangene i god tid inden ansøgningsfristen. Man kan desuden spørge om lov til at deltage i et undervisnings-seminar. I forbindelse med en omfattende ansøgning skal tre professorer (mindst to amerikanske) skrive et ’recommendation letter’, og et personligt forhold til to eller tre professorer er fordelagtigt. Skriv også gerne til eksisterende graduate fellows og få deres besyv på livet som Ph.d. studerende på det aktuelle universitet. Professorer og eksisterende graduate fellows er vant til at blive kontaktet af aspirerende Ph.d. ansøgere.

Som Ph.d. studerende i USA må man beregne, at man forpligtiger sig for 6-7 år, inden man har færdiggjort sin doktor afhandling. I forhold til Columbia University er en ansættelse som fellow til gengæld finansieret af universitetet, og en ’health-insurance’ der dækker i både ind- og udland, samt fri adgang til universitets tætpakkede treetagers fitness lokaler følger med i ansættelseskontrakten. Det kræves altså også, at man arbejder hårdt for sit fellowship. Man skal i særdeleshed ville et omfattende universitetsliv, og ikke mindst den årelange arbejdsbyrde en amerikansk Ph.d. indebærer.

Det er ikke ualmindeligt at undervisning i form af seminarer foregår omkring et bord med 6-8 mennesker. Ved fremmøde, men også ved fravær, forventes det, at man har læst en længere teori-tung tekst, at man kan fremlægge, analysere og stille spørgsmålstegn ved det læste materiale, og at man i øvrigt har skrevet et 2-4 siders paper herom ugentligt. Derfor kan det være fornuftigt at vælge sine fag med omhu og tilrettelægge sine fag således, at man ikke pålægger sig selv for eksempel tre ugentlige papers og læsning i øvrigt. Desuden er det en del af din kontrakt at du underviser eller assisterer i undervisningen af ’undergraduate’, bachelor studerende på hold op til 80-100 studerende.

Ressourcerne på et universitet som Columbia University er mange, og der er rig mulighed for at søge om økonomisk støtte fra adskillige institutter og faggrupper. Ved at organisere sig med sine kollegaer kan man forholdsvist problemfrit søge om funding til arbejdsgrupper, arrangere work-shops, seminarer, konferencer og invitere professorer udefra til at komme og dele deres arbejder eller indgå i samtale for eksempel med nogle af de eminente tænkere som Columbia University selv har ansat. Jeg selv er medorganisator i Department of Anthropology’s Ph.d. råd; Anthropology Graduate Student Association (AGSA) samt arbejdsgruppen; South: Thinking Anthropology in/through Latin America and the Caribbean at Columbia University. Derudover arbejder jeg som editorial assistant på tidsskriftet Small Axe.

Jeg har tidligere boet to år i NYC og alligevel er livet bag Columbia University’s mure og ikke mindst livet i NYC overvældende. Et liv i akademiet på Columbia University på alle måder et intellektuelt eventyr og samtidig er venskaber og nære sociale relationer afgørende for ens trivsel fordi skrevne og uskrevne forventninger til engagement og iværksætteri er høje og det kan ind imellem sætte ens overblik på prøve. Med taknemmelighed og disse ting for så vidt i god behold kunne jeg personligt ikke forestille mig et sted i verden, jeg i skrivende stund hellere ville befinde mig.